February 1, 2016 / 6:43 AM / 2 years ago

Les "caucus" de l'Iowa donnent le coup d'envoi des primaires

par John Whitesides et Steve Holland

Ted Cruz, candidat à la primaire républicaine, en meeting à Des Moines, dans l'Iowa. Le long rituel de l'élection du président des Etats-Unis débute ce lundi dans l'Etat de l'Iowa, où les électeurs des deux grands partis se réunissent en "caucus", coup d'envoi traditionnel de la saison des primaires. /Photo prise le 31 janvier 2016/REUTERS/Carlos Barria

DES MOINES, Iowa (Reuters) - Le long rituel de l’élection du président des Etats-Unis débute ce lundi dans l’Etat de l’Iowa, où les électeurs des deux grands partis se réunissent en “caucus”, coup d’envoi traditionnel de la saison des primaires.

Plus de 1.100 écoles, églises, bibliothèques ou salles de sport de cet Etat du Midwest vont accueillir les participants à partir de 19h00 locales (mardi 01h00 GMT), et les résultats sont attendus deux ou trois heures plus tard.

Côté républicain, le milliardaire Donald Trump, qui fait la course en tête dans les intentions de vote sur le plan national, y est donné gagnant mais avec une marge resserrée sur le sénateur du Texas Ted Cruz.

Dans le camp démocrate, Hillary Clinton ne compte que trois points d’avance sur son principal rival, le sénateur indépendant du Vermont Bernie Sanders qui se définit comme un “socialiste démocrate”.

Avec un peu plus de 3,1 millions d’habitants, l’Iowa n’est que le 30e Etat du pays par sa population. Mais parce que depuis une quarantaine d’années il accueille tous les quatre ans le premier rendez-vous des primaires, il exerce une influence bien supérieure sur le processus de désignation des candidats du Parti démocrate et du Parti républicain à la Maison blanche.

Le vainqueur de l’Iowa n’est pas assuré de la victoire finale, mais les “caucus” peuvent casser ou créer des dynamiques et donnent le ton des débuts de primaire.

En 2008, à l’occasion de sa première tentative de conquête de la Maison blanche, Hillary Clinton y avait été nettement devancée par Barack Obama. Placée d’emblée sous pression, elle n’avait pas réussi à renverser la tendance et s’était au final inclinée face à celui qui allait devenir le 44e président des Etats-Unis.

UN ÉTAT “ÉCLAIREUR”

La majeure partie des réunions se tiendront dans des écoles, des centres communautaires et autres lieux publics, même si, côté républicain, deux réunions auront lieu chez des particuliers; côté démocrate, l’une aura lieu dans un club équestre. Au total, les républicains vont se réunir dans plus de 800 endroits de l’Etat et les démocrates dans 1.100 environ.

Ce rôle d’Etat-“éclaireur” est un sujet de fierté pour les électeurs de l’Iowa, qui passent des mois à évaluer les candidats et à leur poser des questions et qui se décident souvent dans les quelques jours précédant la consultation.

“Les habitants de l’Iowa considèrent que c’est un grand privilège et un cadeau de taille. Ils prennent leur rôle très au sérieux”, déclare Tom Henderson, président du Parti démocrate du comté de Polk, où se trouve la plus grande ville de l’Etat, Des Moines.

Lors des dernières primaires, les démocrates iowans ont soutenu le candidat qui a obtenu par la suite l’investiture: John Kerry en 2004, et en 2008 Barack Obama, réélu en 2012 sans qu’il y ait eu de primaires chez les démocrates.

Hillary Clinton avec des bénévoles de sa campagne pour la primaire démocrate à Des Moines, dans l'Iowa. Le long rituel de l'élection du président des Etats-Unis débute ce lundi dans l'Etat de l'Iowa, où les électeurs des deux grands partis se réunissent en "caucus", coup d'envoi traditionnel de la saison des primaires. /Photo prise le 1er février 2016/REUTERS/Brian Snyder

En revanche, côté républicain, cela n’a pas été le cas: en 2008, l’Iowa avait choisi Mike Huckabee et en 2012 Rick Santorum. Ni l’un ni l’autre n’obtint l’investiture du Grand Old Party.

Battant le rappel des électeurs dimanche à la veille du caucus, Donald Trump, qui brigue pour la première fois une fonction élective, les a exhortés à désigner enfin celui qui sera proclamé candidat à la convention républicaine cet été.

“Vous avez un palmarès peu glorieux: cela fait 16 ans que vous n’avez pas choisi le vainqueur (des primaires). Cette fois-ci, je vous en prie, choisissez celui qui l’emportera!”, a lancé à ses partisans, lors d’un meeting à Council Bluffs, celui qui est donné favori dans la course à l’investiture républicaine.

A Iowa City, son plus proche rival dans les sondages, le sénateur texan Ted Cruz, a exhorté 500 de ses partisans à participer au caucus pour l’aider à en finir avec la politique menée à Washington. “Mobilisez-vous, exprimez-vous en notre faveur. Si nous faisons corps, nous l’emporterons!”

CLINTON TALONNÉE PAR SANDERS

Une enquête Des Moines Register/Bloomberg News publié samedi donnait 28% des intentions de vote à Trump, 23% à Cruz, Marco Rubio venant en troisième position avec 15%.

Côté démocrate, le même sondage ne donnait que 45% à Hillary Clinton et 42% à Bernie Sanders. Incarnation de l’aile gauche du Parti démocrate, le sénateur du Vermont connaît un regain dans les sondages depuis le début de l’année.

Invitée lundi matin d’ABC, l’ex-secrétaire d’Etat de Barack Obama a jugé cependant qu’elle était bien mieux préparée qu’en 2008. “Je dispose d’une bien meilleure organisation (...) Nous nous sommes inspirés des leçons du passé pour construire nos équipes de campagne. Je pense être une bien meilleure candidate”, a-t-elle dit.

Les deux grands partis ont des règles différentes pour désigner leurs délégués dans l’Iowa. Celles des démocrates sont particulièrement complexes. Lors d’une réunion, ils se répartissent par groupes de préférence pour un candidat pour manifester publiquement leur soutien, ce qui peut faire pencher la balance au moment du vote. Si à ce vote un candidat n’atteint pas le seuil de 15% des électeurs, il est éliminé et on revote; les électeurs “libérés” par l’abandon de leur préféré peuvent reporter leurs voix sur un autre nom.

Les républicains, eux, votent à bulletins secrets.

Après l’Iowa, ce sera au tour du New Hampshire de tenir sa primaire, le 9 février.

Le long rituel de l'élection du président des Etats-Unis débute ce lundi dans l'Etat de l'Iowa, où dans plus de 1.100 écoles, églises, bibliothèques ou salles de sport, les électeurs vont se réunir lors d'un "caucus" et engager le processus de désignation des candidats de chaque parti - les primaires qui s'achèveront en juin. /Photo prise le 31 janvier 2016/REUTERS/Jim Young

D’après la dernière moyenne des sondages réalisée par le site Real Clear Politics, Trump y est largement en tête, avec un score moyen de 32,2% des intentions de vote contre 12% pour le modéré John Kasich, gouverneur de l’Ohio, et 11,4% pour Ted Cruz. Dans les rangs démocrates, Sanders est crédité en moyenne de 54,4%, loin devant Clinton (39%).

Eric Faye et Henri-Pierre André pour le service français

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