April 30, 2015 / 5:29 AM / 4 years ago

Pluton pourrait avoir une calotte de glace polaire

Vue d'artiste fournie par la Nasa de la sonde New Horizons non loin de Pluton et sa lune Charon. La sonde New Horizons de la Nasa a envoyé des photos qui donnent à penser que Pluton est peut-être recouvert d'une calotte de glace polaire. /Image d'archives/REUTERS/NASA/Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

CAP CANAVERAL (Reuters) - La sonde New Horizons de la Nasa a envoyé des photos qui donnent à penser que Pluton est peut-être recouvert d’une calotte de glace polaire.

Alors que la sonde New Horizons a encore près de 100 millions de kilomètres à parcourir avant d’atteindre la banlieue de Pluton le 14 juillet prochain, elle a pu repérer une lumière surprenante mais aussi des taches sombres à la surface de Pluton, qui est actuellement 32 fois plus éloignée du soleil que la Terre.

“Nous commençons à discerner des caractéristiques intrigantes, comme une région claire près du pôle visible de Pluton”, a déclaré un responsable de la Nasa, John Grunsfeld.

“Il est rare de voir un corps céleste du système solaire, sur une photo à si faible résolution, montrant des caractéristiques de surface si fortes. Si l’on avait des images comparables de Mercure, voire de Mars, on ne remarquerait pas des types d’éléments à la surface comme on en voit sur Pluton. C’est très prometteur”, a déclaré à la presse le principal scientifique de la mission New Horizons, Alan Stern.

New Horizons est parti voici neuf ans et demi déjà à destination de Pluton. Ce corps céleste, qui naguère était considéré comme la neuvième et plus éloignée planète du système solaire, a été rétrogradée il y a quelques années au rang de “planète naine”.

Alors que New Horizons approche de Pluton, une autre mission est près de prendre fin. A court de carburant après quatre ans en orbite autour de Mercure, la sonde Messenger de la Nasa devrait s’écraser ce mercredi à la surface de la planète la plus proche du Soleil.

Irene Klotz; Eric Faye pour le service français

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