September 12, 2018 / 1:48 PM / in 2 months

Saft cherche la clé du marché de la voiture électrique

PARIS (Reuters) - Saft ambitionne de produire à partir de 2020 de nouvelles générations de batteries électriques à même de répondre aux besoins des constructeurs automobiles, a déclaré à Reuters Jean-Baptiste Pernot, directeur des opérations de la filiale de Total.

Saft ambitionne de produire à partir de 2020 de nouvelles générations de batteries électriques à même de répondre aux besoins des constructeurs automobiles, a déclaré à Reuters Jean-Baptiste Pernot, directeur des opérations de la filiale de Total. /Photo d'archives/REUTERS/Régis Duvignau

Le fabricant de batteries, au sein d’une alliance avec les allemands Siemens et Manz et le belge Solvay qu’il a formée en début d’année, veut ainsi s’imposer comme le champion européen d’un secteur promis à une forte croissance et prisé des acteurs asiatiques.

“Les constructeurs automobiles réfléchissent en ce moment à l’approvisionnement de leurs modèles qui vont sortir en 2022-2023, donc c’est encore le bon moment. Le marché va grossir et il y a de la place pour de nouveaux entrants à condition de s’y prendre suffisamment tôt”, a dit Jean-Baptiste Pernot lors d’un entretien accordé à Reuters.

Aujourd’hui spécialisé dans les marchés de niche à forte valeur ajoutée - ses batteries équipent des satellites, des avions, des data centers ou encore des plates-formes pétrolières -, Saft ferait ainsi son entrée dans un secteur automobile grand public qu’il avait déjà tenté d’investir dans les années 2000.

La société prévoit de consacrer 200 à 300 millions d’euros en recherche et développement (R&D) à son projet de batteries de nouvelle génération - un montant qui n’inclut pas la contribution de ses partenaires, confidentielle - avant de passer à la phase d’industrialisation.

“Le montant pour devenir un champion de la batterie d’ici 2030 se compte en milliards d’euros, et plus près de la dizaine de milliards d’euros que du milliard, tout compris”, a souligné Jean-Baptiste Pernot.

Selon le dirigeant, qui pilote l’alliance formée par Saft, le marché européen de la batterie pourrait atteindre environ 150 à 200 gigawattheures (GWh) à horizon 2025 et “probablement deux fois plus en 2030”.

“DE LA PLACE POUR PLUSIEURS ACTEURS” EN EUROPE

“La plus grosse usine dans le monde aujourd’hui fait autour de 20 GWh (...), ça signifie qu’il y a de la place pour plusieurs acteurs et que, pour qu’un acteur soit compétitif sur les marchés de masse comme l’automobile, il aura besoin d’usines dont la taille sera supérieure à 10 GWh.”

Alors que l’écrasante majorité des batteries pour véhicules électriques utilise actuellement le lithium-ion liquide, les chercheurs de Saft veulent d’abord améliorer cette technologie pour gagner en densité énergétique, avec deux nouveaux modèles (dits de “génération 3A” et “3B”) dont la production de masse devrait démarrer au premier semestre 2020 et en 2022.

Dans un second temps, la société passera à des batteries “tout solide” ininflammables - contrairement aux composés liquides - et très performantes en termes de capacité et de tension, ce qui lui permettra de concevoir des produits plus légers et plus denses, avec une durée de vie plus longue.

La production de ces modèles de “génération 4A” est programmée pour 2024 et les batteries les plus en rupture avec les technologies actuelles (“génération 4B”) devraient sortir des usines fin 2025.

“Quand on parle du marché de masse, qui est d’abord le marché automobile, la génération 4B sera la plus adaptée. Mais la génération 3B pourrait être aussi tout à fait compétitive dans une phase intermédiaire et constituer pour nous un premier pas dans le monde automobile”, selon Jean-Baptiste Pernot.

Les ambitions de Saft s’inscrivent dans la stratégie commune de l’Union européenne en matière d’énergie et du projet, dévoilé fin 2017, de doter l’Europe de sa propre filière technologique pour le stockage d’électricité.

SAFT N’EXCLUT PAS D’OUVRIR UNE USINE EN FRANCE

La création d’un “Airbus des batteries” permettrait au continent de retrouver une certaine indépendance face au quasi-monopole de l’Asie, représentée notamment par les coréens LG Chem et Samsung SDI, ou le chinois CATL.

Outre l’alliance autour de Saft, le projet pilote de Northvolt, en Suède, est la plus avancée des initiatives encouragées par l’Europe. Alors qu’elle doit donner naissance à la plus grosse usine européenne de batteries lithium-ion d’ici 2023, la start-up peinait toutefois avant l’été à réunir les financements espérés en raison du risque qui entoure son projet.

Jean-Baptiste Pernot a également souligné que le rachat de Saft par Total pour près d’un milliard d’euros, en 2016, avait donné un nouvel élan à la société, qui célèbre cette année ses 100 ans.

“Le rachat par Total a rajouté un niveau d’ambitions et de moyens que Saft n’avait pas (...) Saft seul ne pourrait pas avoir la même crédibilité pour potentiellement se développer sur le marché automobile.”

Le fabricant de batteries pourrait préciser son futur dispositif industriel au cours du premier trimestre 2019 et n’exclut pas de produire en France ses modèles de nouvelle génération, mais il discute pour le moment avec des constructeurs automobiles afin d’évaluer leurs besoins.

“Le moment voulu, on comparera toutes les options et ça dépendra aussi des débouchés. Mais il peut y avoir une usine en France qui serve les constructeurs français et allemands et puis une usine en Allemagne qui serve les allemands et les français, ou même ailleurs, c’est très ouvert”, a précisé Jean-Baptiste Pernot.

“Il faut trouver un endroit où on puisse avoir des bonnes conditions de compétitivité et de la main d’oeuvre très qualifiée.”

Edité par Jean-Michel Bélot

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