May 7, 2019 / 8:57 AM / 7 months ago

LEAD 3-Iliad fait son mea culpa et cède ses tours, le marché apprécie

* Iliad cède des tours en France et en Italie pour €2 mds

* La cession permettra de diminuer le niveau d’endettement

* Iliad vise un retour à la croissance en France en 2019

* Le C.A. rebondit au T1 malgré de nouvelles pertes d’abonnés

* Vise 4,5 millions clients fibre, 80% clients 4G en 2024

* Cap sur le marché professionnel en France, le fixe en Italie (Actualisé avec réunion analystes)

par Gwénaëlle Barzic et Mathieu Rosemain

PARIS, 7 mai (Reuters) - Iliad va céder l’essentiel de ses tours en France et en Italie à l’opérateur d’infrastructures espagnol Cellnex, une opération à deux milliards d’euros destinée à regarnir les caisses de l’opérateur télécoms et lui permettre de financer ses déploiement dans la “4G” et la fibre.

Le groupe fondé et contrôlé par Xavier Niel a dévoilé parallèlement une nouvelle feuille de route à horizon 2024 à l’occasion d’une journée dédiée à ses investisseurs, rendus fébriles par la guerre sans fin des promotions sur le marché français des télécoms.

Devant les actionnaires et analystes financiers réunis à son siège parisien, un exercice rare, les dirigeants d’Iliad ont admis avoir tardé à riposter et transformer le modèle d’une société qui s’est longtemps pensée comme une start-up.

“(...) on a baissé notre garde parce qu’on était trop sûrs de nous, insolents, probablement arrogants. Avec cette mentalité, très logiquement, on commet des erreurs et on a commis des erreurs”, a reconnu Xavier Niel, premier actionnaire avec 52% du capital du groupe qu’il a fondé il y a 20 ans.

“On n’a pas vu certaines choses qui n’allaient pas, on a raté des opportunités qu’on aurait dû saisir”, a-t-il poursuivi. “J’en suis le premier responsable (…) mais je suis aussi, en tant que premier actionnaire, le premier qui a été puni »

L’action d’Iliad affiche un recul de 40% sur les douze derniers mois après un exercice 2018 marqué par un repli du nombre de ses abonnés fixes et mobiles et de son chiffre d’affaires en France.

L’opérateur, qui a revu son équipe de direction et sa stratégie commerciale, se donne désormais pour ambition de raccorder 30 millions de prises en fibre d’ici les cinq prochaines années afin d’atteindre 4,5 millions d’abonnés au très haut débit.

Dans le mobile, Free veut faire migrer 80% de ses clients vers son offre la plus chère en 4G illimitée (contre 58% aujourd’hui) sur le même horizon de temps.

CELLNEX, NOUVEAU GÉANT DES INFRASTRUCTURES

Pour financer ces déploiements, Iliad a conclu un accord avec Cellnex en vue de lui céder 70% d’une société regroupant ses infrastructures mobiles en France, soit 5.700 sites fin 2019, et 100% de la société regroupant ses infrastructures en Italie, soit 2.200 sites.

Le montant initial de la transaction représentera deux milliards d’euros, précise dans un communiqué Iliad, qui restera actionnaire à hauteur de 30% d’”Iliad Towerco” en France.

Parallèlement, Cellnex, devenu un acteur majeur des infrastructures télécoms en France depuis le rachat des tours de Bouygues Telecom (Bouygues), va également racheter 90%des antennes de Salt, opérateur suisse détenu en propre par Xavier Niel, pour 700 millions d’euros.

“La priorité reste de déployer nos réseaux. Ce cash va permettre essentiellement de désendetter le groupe de quasiment un tour d’Ebitda à très court terme et nous permettre de continuer à envisager notre plan stratégique avec une très forte solidité financière”, a expliqué à des journalistes le directeur général d’Iliad Thomas Reynaud.

En Bourse, l’action d’Iliad a clôturé en hausse de 4,75%, enregistrant l’une des plus fortes hausses de l’indice européen Stoxx 600 derrière Cellnex, plus forte progression de la journée avec un bond de 6,7%.

Iliad emboîte ainsi le pas de ses concurrents français SFR (Altice) et Bouygues Telecom après avoir longtemps jugé stratégique de posséder le contrôle de ses réseaux.

L’opérateur, qui devra à l’avenir s’acquitter de loyers pour utiliser les antennes mobiles qu’il a vendues, conservera le contrôle de ses déploiements, a assuré la société, soulignant que seule la partie “passive” des équipements était cédée.

La transaction fait ressortir un prix moyen de 350.000 euros par antenne en France, comparable au prix obtenu par Altice dans une transaction similaire l’an dernier, selon les calculs des analystes de Citi.

“C’est une initiative assez sensée de leur part pour deux raisons : d’une part cela permet à Iliad de financer son déploiement en Italie et par ailleurs, Cellnex aura au final une bien meilleure utilisation de ces infrastructures”, estime Karen Egan, analyste à Enders.

PERFORMANCE EN DEMI-TEINTE AU T1

Iliad, qui souffre des promotions agressives de ses concurrents SFR (Altice) et Bouygues Telecom (Bouygues ), a vu son chiffre d’affaires rebondir au global de 7,7% (+1,0% en France) au premier trimestre en dépit de nouvelles pertes de clients fixes et mobiles dans l’Hexagone.

“Beaucoup de choses ont été entreprises au cours des derniers mois. On commence à voir les premiers signes positifs”, a déclaré Thomas Reynaud, tout en précisant qu’un long chemin restait à parcourir.

Pour trouver de nouveaux relais de croissance, l’opérateur télécoms, qui a récemment racheté la société Jaguar Networks, se donne pour objectif de réaliser 4% à 5% de part de marché sur le marché des professionnels à horizon 2024 avec des revenus complémentaires estimés entre 400 et 500 millions d’euros.

Iliad, qui s’est lancé en Italie en 2018 avec une offre mobile à bas coût, confirme aussi sa volonté de devenir à terme un opérateur convergent dans le pays, présent à la fois dans le fixe et dans le mobile avec un chiffre d’affaires qui pourrait atteindre 1,5 milliard d’euros sur “le long terme”.

Le communiqué sur le chiffre d’affaires du T1 :

bit.ly/2PPrnMV

Le communiqué sur l’accord avec Cellnex :

bit.ly/2Lref1I

Le communiqué sur le plan stratégique 2024 :

bit.ly/300vjyO

La présentation du plan stratégique :

bit.ly/2V1LZ5q

Avec Andrés Gonzales à Madrid, édité par Matthieu Protard

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