July 16, 2018 / 9:17 AM / 4 months ago

LEAD 2-SALON-Londres dévoile son propre projet d'avion de combat

* Paris et Berlin ont déjà annoncé un projet à l’horizon 2040

* L’avion britannique pourrait être piloté ou non

* Londres dit rechercher un partenaire international

* Londres compte investir £2 mds d’ici 2025 (Actualisé avec précisions)

FARNBOROUGH, Angleterre, 16 juillet (Reuters) - La Grande-Bretagne a dévoilé lundi son propre projet d’avion de combat, qui entre en concurrence avec l’initiative franco-allemande lancée il y a un an, alors que le pays s’apprête à quitter l’Union européenne en 2019.

Le ministre britannique de la Défense, Gavin Williamson, a chiffré à deux milliards de livres (2,27 milliard d’euros) l’investissement prévu par Londres d’ici 2025 pour développer un avion de combat baptisé Tempest qui pourrait être utilisé avec des pilotes ou comme un drone.

Paris et Berlin ont signé en juin une lettre d’intention commune désignant la France comme nation leader de son projet, conçu pour succéder à l’horizon 2040 au Rafale de Dassault Aviation, à l’Eurofighter Typhoon et au Gripen du suédois Saab dans le cadre du programme FCAS.

L’avion annoncé par Londres sera développé et construit par les britanniques BAE Systems et Rolls-Royce, l’italien et le fabricant européen de missiles MBDA dont Airbus est coactionnaire.

Airbus a salué lundi l’engagement britannique pour le financement d’un futur avion de combat, tout en se disant prêt à continuer à discuter collaboration avec tous les acteurs européens adéquats.

Gavin Williamson a présenté au salon aéronautique de Farnborough une version grandeur nature du Tempest, pour lequel il a dit que Londres recherchait un partenaire international.

“Notre approche repose sur la collaboration internationale”, a-t-il dit. “Ma question aux partenaires potentiels présents aujourd’hui dans la salle est simple : comment pouvez-vous travailler avec nous, comment pouvons-nous travailler avec vous ?”

Simon Rochelle, vice-maréchal de l’armée de l’air britannique, a déclaré que la Grande-Bretagne discutait avec un certain nombre de partenaires potentiels comme la Suède et le Japon.

Selon des analystes, la Suède est considérée comme le partenaire le plus probable, même si des pays comme la Corée du Sud, le Japon, la Turquie ou des pays du Golfe acheteurs d’armements comme l’Arabie saoudite, sont aussi des partenaires possibles.

Le nouvel avion serait opérationnel d’ici 2035, prêt à remplacer en 2040 le Typhoon, développé dans les années 1980 par l’Allemagne, l’Espagne, la Grande-Bretagne et l’Italie.

Le Grande-Bretagne n’a pas développé d’avion de combat seule depuis les années 1960. Elle a toutefois contribué à développer et à construire l’avion de combat le plus avancé de la flotte britannique, qui est le F-35 américain, sur lequel BAE Systems assure environ 15% du travail sur chaque appareil. (Sarah Young Catherine Mallebay-Vacqueur et Cyril Altmeyer pour le service français, édité par Bertrand Boucey)

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