February 1, 2018 / 8:05 AM / 9 months ago

France-Des bébés peut-être contaminés depuis 2005, dit Lactalis

* Le groupe a décidé de fermer le site incriminé

* Les salmonelles liberées par des travaux en 2017

* La bactérie présente depuis 2005

PARIS, 1er février (Reuters) - Le groupe Lactalis, confronté à une crise sanitaire sans précédent après la contamination aux salmonelles de laits infantiles produits dans son site de Craon (Mayenne), n’exclut pas que des bébés aient consommé du lait contaminé depuis 2005.

Dans un entretien publié jeudi dans Les Echos, le PDG du groupe, Emmanuel Besnier, annonce la fermeture du site de production (la Tour numéro un) et un programme de mobilité pour les 327 salariés concernés dans les sept sites Lactalis qui se situent dans un rayon de 50 kilomètres autour de Craon.

La bactérie à l’origine de la contamination - la souche Salmonella Agona - était présente dans la Tour numéro 1 depuis 2005, date d’une première contamination qui avait rendu 146 bébés malades en France selon le recensement des autorités sanitaires, précisent Emmanuel Besnier ainsi que le groupe dans un communiqué.

“On ne peut donc pas exclure que des bébés aient consommé du lait contaminé sur cette période”, dit le PDG.

A l’époque, le site appartenait à Celia, société rachetée en 2006 par Lactalis.

Selon le groupe, la bactérie, confinée, ne s’est alors pas développée “du fait des barrières sanitaires et procédures mises en place”.

Elle a été libérée par des travaux successifs, à partir de début 2017, “lors du démontage de cloisons et de la réfection des sols” de la tour, précise Lactalis.

“Elle a contaminé des équipements amovibles qui servent à produire des petites séries de lait infantile. Cela s’est fait par du matériel de nettoyage”, précise le PDG du groupe, Emmanuel Besnier, dans un entretien aux Echos.

LES FAMILLES DE VICTIMES SIDÉRÉES

Il s’interroge dans le quotidien sur les 16.000 analyses réalisées par un laboratoire privé qui n’ont rien révélé. “Nous avons des doutes sur la sensibilité des tests”. “Nous aurions évité la crise”, souligne le groupe dans son communiqué, dans une mise en cause implicite du laboratoire. Désormais, “les tests seront sécurisés par un deuxième laboratoire”.

Deux alertes aux salmonelles dans l’environnement sont toutefois survenues en août puis novembre 2017. “Quand cela arrive, on nettoie jusqu’à ce que tout soit conforme”.

La production sera désormais concentrée dans la Tour numéro deux, “toute récente”, et devrait reprendre au premier semestre 2018.

Emmanuel Besnier, qui chiffre à plusieurs centaines de millions d’euros le préjudice pour le groupe, estime qu’”une partie importante” des 12 millions de produits concernés par les rappels depuis le début de la crise, le 1er décembre dernier, a été consommée.

L’Association des familles victimes du lait contaminé aux salmonelles (AFVLCS) dit jeudi sa “sidération” et son “effroi” face aux révélations de Lactalis.

“M. Besnier confirme dans son interview les suppositions que nous faisions depuis des semaines : l’usine est contaminée aux salmonelles depuis au moins 2005 par la même bactérie. Les produits fabriqués par cette usine depuis cette date pourraient avoir contaminé de très nombreux enfants sur plus d’une dizaine d’années”, dit-elle dans un communiqué.

“Il s’agit ici de plusieurs centaines de millions de boîtes concernées et de plusieurs centaines de milliers de tonnes de produits envoyés dans plus de 80 pays. C’est un scandale sanitaire d’une ampleur inédite”, ajoute-t-elle.

Elle s’interroge en outre sur la viabilité de la Tour numéro deux, dont l’environnement, précise-t-elle, aurait été contaminé par des salmonelles, et évoque “une manoeuvre pour s’affranchir des responsabilités qui lui incombe” lorsqu’Emmanuel Besnier s’interroge sur la fiabilité des analyses du laboratoire. (Sophie Louet)

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