22 septembre 2016 / 14:12 / il y a un an

LEAD 1-Bruxelles n'exclut pas des sanctions contre Neelie Kroes

* Une ancienne commissaire épinglée dans les “Bahamas Leaks”

* Bruxelles n‘exclut pas de prendre des sanctions

* Après Barroso chez Goldman, l‘affaire tombe mal (Actualisé avec précisions, contexte, réactions)

par Francesco Guarascio et Alastair Macdonald

BRUXELLES, 22 septembre (Reuters) - La Commission européenne a fait savoir jeudi qu‘elle n‘excluait pas de prendre des sanctions à l‘encontre de l‘ancienne commissaire à la Concurrence Neelie Kroes s‘il s‘avère qu‘elle avait omis de déclarer qu‘elle était administratrice d‘une société offshore aux Bahamas pendant son mandat.

Neelie Kroes, qui fut commissaire à la Concurrence de 2004 à 2009 puis vice-présidente de la Commission et commissaire à la Société numérique de 2009 à 2014, a reconnu qu‘elle aurait dû déclarer son activité aux Bahamas, révélée mercredi par le Consortium international des journalistes d‘investigation (ICIJ).

La Commission européenne cherche à obtenir davantage de clarifications de la part de Neelie Kroes en plus des explications déjà fournies et n‘exclut pas des sanctions si les faits qui lui sont reprochés sont confirmés, a déclaré un porte-parole de l‘exécutif européen.

L‘affaire est d‘autant plus embarrassante pour Bruxelles qu‘elle s‘ajoute au tollé suscité par l‘arrivée de José Manuel Barroso, ancien président de la Commission européenne, chez Goldman Sachs, banque mise en cause pour son rôle dans le la crise financière de 2008 puis dans la crise de la dette publique grecque qui a suivi.

La Commission ne pense pas que José Manuel Barroso ait enfreint son code de conduite mais elle a chargé un comité d‘éthique d‘étudier l‘affaire.

“Il y a certaines choses que même les règles les plus strictes ne peuvent pas empêcher”, a dit le porte-parole de la Commission.

“Nous avions le cas de notre ancien président qui avait fait le choix de travailler pour une certaine banque et nous avons maintenant celui d‘une ancienne commissaire qui n‘a apparemment pas respecté les règles et n‘en a pas informé la Commission”, a-t-il ajouté.

UNE SOCIÉTÉ NON DÉCLARÉE

Selon les médias partenaires du consortium à l‘origine des “Bahamas Leaks”, Neelie Kroes a été membre de 2000 à 2009 du conseil d‘administration de Mint Holdings Limited, société enregistrée aux Bahamas.

De même source, cette société, dont l‘existence n‘a jamais été révélée aux autorités de Bruxelles, était impliquée dans une importante opération de rachat d‘actifs dans le secteur de l‘énergie financée par des investisseurs proches de la famille royale des Emirats arabes unis ainsi que par des hommes d‘affaires saoudiens. Toujours selon les médias du consortium, ce projet n‘a pas abouti.

Neelie Kroes, une femme politique libérale néerlandaise, s‘était déjà attirée les foudres de la Commission en exprimant des doutes sur sa décision de réclamer à Apple le remboursement à l‘Irlande de 13 milliards d‘euros d‘arriérés d‘impôts.

Réagissant à ses propos sur le sujet, un porte-parole de l‘exécutif européen avait alors souligné qu‘elle collaborait désormais avec la société américaine Uber, qu‘elle avait défendue dans son combat contre les chauffeurs de taxis lorsqu‘elle était commissaire à la Société numérique.

L‘affaire Neelie Kroes embarrasse non seulement la Commission mais l‘ensemble des institutions européennes.

“La conduite présente et passée des commissaires doit être exemplaire”, a ainsi tweeté le président du Parlement européen, Martin Schulz, pour qui cet incident jette “une ombre sur Kroes”.

D‘autres sont plus mesurés, comme le porte-parole du groupe PPE (centre droit) au même Parlement européen.

“Comme dans d‘autres révélations similaires, ils nous faut avancer avec prudence, agir de manière ordonnée et ne pas tirer de conclusions prématurées”, a-t-il dit.

Jean-Philippe Lefief et Patrick Vignal pour le service français, édité par Véronique Tison

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