24 mars 2017 / 11:56 / il y a 9 mois

LEAD 1-La croissance de l'activité dans la zone euro à un pic de 6 ans

* Indice IHS Markit composite à 56,7 en version flash en mars

* Hausse à la fois des PMI manufacturier et de services

* Le PMI suggère une croissance du PIB au T1 de 0,6%

par Jonathan Cable et Jeremy Gaunt

LONDRES, 24 mars (Reuters) - L‘activité du secteur privé dans la zone euro a accéléré à la fin du premier trimestre au point de connaître sa plus forte progression en près de six ans en mars pour répondre à l‘essor de la demande malgré une hausse des prix, montrent les indices PMI publiés vendredi dans leur version préliminaire.

L‘indice IHS Markit composite a grimpé à 56,7 ce mois-ci après 56,0 en février, son niveau le plus élevé depuis avril 2011 et nettement au-dessus de 50, le seuil séparant contraction et croissance de l‘activité.

Ce résultat est supérieur à toutes les prévisions des économistes interrogés par Reuters, qui pariaient sur un recul à 55,8, selon la médiane de leurs anticipations.

En Allemagne et en France, les deux principales économies du bloc, le secteur privé a également connu en mars sa plus forte croissance en près de six ans alors que des élections se profilent dans ces deux pays.

Le sous-indice des prix facturés dans la zone euro est pour sa part monté à un pic de près de six ans à 53,3, ce qui devrait être bien accueilli par la Banque centrale européenne (BCE), qui s‘efforce de soutenir l‘activité et de redresser l‘inflation avec une politique monétaire ultra-accommodante.

“Il y a un bon renforcement général de l‘économie de la zone euro, il s‘agit d‘un taux d‘expansion vraiment solide. C‘est une économie qui tourne à plein régime”, a déclaré Chris Williamson, chef économiste d‘IHS Markit.

La BCE a décidé ce mois-ci de poursuivre au moins jusqu‘à la fin de l‘année son programme de rachats d‘actifs, même ramené de 80 à 60 milliards d‘euros par mois à partir d‘avril, en évoquant la faiblesse de l‘inflation sous-jacente et une croissance terne en zone euro.

LE SECTEUR MANUFACTURIER EMBAUCHE

L‘inflation est toutefois remontée à 2,0% en février - autour de l‘objectif de la BCE - et selon Chris Williamson, le PMI suggère une croissance du PIB au premier trimestre de 0,6%, au-dessus de la prévision de 0,5% donnée le 8 mars dans une enquête Reuters.

“Ce que nous relevons est une augmentation de la capacité des fournisseurs à augmenter les prix en raison de la forte demande. Si cela continue à s‘intensifier, la BCE devrait s‘inquiéter davantage”, a-t-il dit.

Après des années de stimulation sans précédent, la BCE fait face à des appels en faveur d‘un resserrement de sa politique monétaire, d‘autant plus que l‘inflation repart à la hausse dans le sillage du rebond des prix de l‘énergie.

Mais l‘institut d‘émission monétaire a repoussé ces appels jusqu‘à présent, estimant que la remontée des prix n‘est que temporaire et que sa politique accommodante, basée également sur des taux négatifs, reste nécessaire pour parvenir à un redressement durable de l‘inflation.

“Ces chiffres (PMI) vont probablement renforcer l‘opinion de la BCE selon laquelle les risques à la baisse diminuent, mais la banque centrale ne resserrera sa politique que progressivement”, prédit Morgan Stanley dans une note.

L‘indice PMI des services, principal moteur de l‘activité dans la zone euro, s‘est établi à 56,5 ce mois-ci après 55,5 en février, là encore un plus haut depuis avril 2011.

L‘indice PMI manufacturier est monté à 56,2 après 55,4 le mois dernier, un pic de près de six ans.

Ces deux indices ont eux aussi dépassé les prévisions les plus optimistes des économistes interrogés par Reuters, qui les attendaient en baisse.

Le sous-indice mesurant la production d‘usine, qui rentre dans le PMI composite, montre un léger repli à 57,2 contre 57,3.

Confiantes pour les mois à venir, les usines ont augmenté leurs effectifs au rythme le plus rapide en près de six ans. L‘indice de l‘emploi est passé de 54,3 à 55,1.

Voir aussi graphique: tmsnrt.rs/2bkCt7Q (Claude Chendjou pour le service français, édité par Bertrand Boucey)

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