24 mai 2016 / 14:12 / il y a un an

La dette longue de la zone euro prisée par les fonds spéculatifs

* Les hedge funds se ruent sur la dette à maturité longue

* Ils espèrent la revendre avec profit à la BCE

par Dhara Ranasinghe et John Geddie

LONDRES, 24 mai (Reuters) - Les fonds spéculatifs s'intéressent de plus en plus aux obligations de la zone euro à maturité longue qu'ils espèrent revendre avec profit à la Banque centrale européenne (BCE).

La dette d'Etat représente l'essentiel des actifs que la BCE achète chaque mois dans le cadre de son programme d'assouplissement quantitatif (quantitative easing, QE).

L'institution se concentre pour l'instant sur les obligations à échéance relativement courte mais les hedge funds font le pari qu'elle se rabattra dans les mois à venir sur de la dette à maturité plus longue.

Les fonds spéculatifs ont plus que doublé leurs achats d'obligation de la zone euro avec une maturité supérieure à 15 ans depuis 2014, montrent des données recueillies par Bank of America Merrill Lynch (BAML).

"Les hedge funds achètent des obligations à long terme (...) jusqu'à ce que la BCE les leur reprenne", dit Ralf Preusser, responsable de la stratégie de taux chez BAML.

La BCE a porté en mars de 60 à 80 milliards d'euros le montant de ses achats mensuels d'actifs sur les marchés financiers, étendant en outre ce programme au marché des obligations d'entreprises.

GAINS À COURT TERME

La maturité moyenne des obligations d'Etat qu'achète la banque centrale se situe actuellement autour de huit ans, ce qui est bien inférieure à la maturité moyenne de 12 ans des actifs éligibles à son programme d'achats.

Dans le cadre du QE, la BCE considère uniquement à l'achat les obligations d'une maturité de deux à 30 ans dont le rendement est supérieur à son taux de dépôt, actuellement en territoire négatif.

Les analystes évaluent à environ 500 milliards d'euros le montant des obligations de la zone euro qui échappent actuellement à ce critère.

Ils estiment en conséquence que la BCE devrait bientôt se tourner vers des maturités plus longues, aux rendements plus élevés.

Les banques centrales d'Allemagne et des Pays-Bas, qui se concentraient jusqu'à présent sur des achats d'obligations à maturité courte, ont déjà commencé à acheter de la dette à long terme pour le compte de la BCE, note le stratégiste de taux de BAML.

Certains prédisent déjà que la BCE pourrait s'autoriser des achats d'obligations d'une maturité supérieure à 30 ans si l'inflation refusait de décoller et si elle devait prolonger le QE actuel, qui court jusqu'en mars 2017.

Les hedge funds font déjà ce pari. Le détail de récentes adjudications d'obligations d'Etat à 50 ans en France et en Espagne montre ainsi que 13% des achats ont été effectués dans les deux cas par des fonds spéculatifs.

Des fonds en majorité britanniques et américains ne cessent de se renseigner sur la dette ultra-longue et sur la perspective de voir la BCE en acheter, confie un banquier basé à Londres.

"Ils achètent pour des gains à court terme à un horizon de trois à six mois", a-t-il dit.

Patrick Vignal pour le service français, édité par Marc Joanny

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