May 17, 2019 / 3:38 PM / 2 months ago

LEAD 2-Droits de douane sur l'automobile: Trump repousse sa décision de six mois

(Actualisé avec réactions constructeurs, Commission européenne et Allemagne § 5-6-7-8)

WASHINGTON, 17 mai (Reuters) - Donald Trump a repoussé de six mois sa décision sur l’imposition de droits de douane sur les voitures et pièces détachées importées afin de laisser davantage de temps aux négociations commerciales avec l’Union européenne et le Japon, annonce vendredi la Maison blanche dans un communiqué.

Le président américain, qui menaçait de taxer jusqu’à 25% les voitures et camions importés, avait initialement jusqu’à samedi pour se prononcer sur ces mesures recommandées en février par le département du Commerce pour protéger l’industrie automobile américaine sur des motifs de sécurité nationale.

Dans le communiqué here, Trump dit néanmoins partager les conclusions du département du Commerce selon lesquelles les importations automobiles "affaiblissent notre économie nationale" et peuvent menacer la sécurité nationale des Etats-Unis.

Les constructeurs automobiles sont résolument hostiles à ces droits de douane, estimant qu’ils auraient un effet inflationniste sur les prix des véhicules, menaceraient des milliers d’emplois aux Etats-Unis et réduiraient la capacité des constructeurs à travailler sur les technologies d’assistance à la conduite et de voiture autonome.

L’Alliance des constructeurs automobiles, qui représente notamment General Motors, Volkswagen et Toyota, a souligné que les constructeurs restaient “profondément inquiets que le gouvernement fédéral continue d’envisager d’imposer des droits de douane sur l’automobile”.

Depuis 2017, les constructeurs ont investi près de 23 milliards de dollars dans des sites de production aux Etats-Unis, souligne l’Alliance qui ajoute qu’une hausse des droits de douane “menace de défaire ce progrès économique”. “Au final, on peu avoir des droits de douane ou des investissements, mais pas les deux.”

La Commission européenne a estimé pour sa part qu’aucun produit américain ou européen ne pouvait constituer une menace contre la sécurité de l’autre partie. Bruxelles ajoute que ni les Etats-Unis, ni l’Union européenne n’ont intérêt à un conflit commercial.

En Allemagne, où le secteur automobile redoute l’entrée en vigueur de droits de douane, le ministre de l’Economie, Peter Altmaier, a estimé que la décision de Trump laissait entrevoir l’espoir d’éviter un conflit commercial avec l’Union européenne. “Nous regrettons que les Etats-Unis désignent les importations de voiture comme une menace contre la sécurité nationale”, a-t-il toutefois poursuivi.

L’idée de taxer les importations d’automobiles et de pièces détachées se heurte aussi à une vive opposition au Congrès, y compris de la part d’élus républicains.

“CRUCIALES POUR L’INDUSTRIE DE LA DÉFENSE”

La Maison blanche précise que Trump a ordonné au représentant fédéral au Commerce Robert Lighthizer de poursuivre les négociations et de lui en dresser un bilan dans 180 jours. Le président décidera alors si des initiatives supplémentaires doivent être prises.

Le report de sa décision était attendue.

Dans sa proclamation, Trump souligne que les “conditions intérieures de la concurrence doivent être améliorées par une réduction des importations” et juge qu’un secteur automobile fort est vital à la supériorité militaire des Etats-Unis.

D’après les données citées dans ce texte, la part des constructeurs américains sur le marché automobile local s’est réduite de 67% en 1985 (avec 10,5 millions de véhicules produits et vendus aux Etats-Unis) à 22% en 2017 (avec 3,7 millions de véhicules produits et vendus aux Etats-Unis).

Dans le même temps, les importations ont quasiment doublé, de 4,6 à 8,3 millions de véhicules.

Le secrétaire au Commerce, Wilbur Ross, a déclaré à Trump que “des négociations fructueuses pourraient permettre aux constructeurs automobiles à capitaux américains de parvenir à la viabilité économique à long terme et d’accroître les dépenses en recherches et développement sur des technologies d’avant-garde qui sont cruciales pour l’industrie de la défense”. (David Shepardson Henri-Pierre André pour le service français)

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