15 avril 2016 / 15:42 / il y a 2 ans

La BCE retirera peu à peu le billet de 500 euros-sources

* Principale piste: arrêter l‘impression en 2018

* L‘échange se ferait sans limite de temps

* Décision attendue début mai

par Frank Siebelt, Balazs Koranyi et Francesco Canepa

FRANCFORT, 15 avril (Reuters) - La Banque centrale européenne (BCE) cessera sans doute d‘imprimer le billet de 500 euros, en raison de son usage par le grand banditisme et le terrorisme, mais cela ne se fera que progressivement du fait de la résistance opposée par l‘Allemagne, ont déclaré plusieurs sources proches du dossier.

Le président Mario Draghi avait évoqué des “changements” à ce sujet en février, d‘où l‘on avait déduit que le billet serait purement et simplement retiré de la circulation.

L‘Allemagne en avait fait des gorges chaudes car les grosses coupures y sont très employées, comme moyen de paiement et d‘épargne, amenant la BCE à choisir une approche progressive.

Des sources bancaires ont dit à Reuters que plusieurs pistes avaient été examinées et que la plus probable serait l‘arrêt de l‘impression et de la distribution en distributeurs automatiques et en agences bancaires en 2018.

Les déposants pourraient échanger leurs billets sans limite de temps, comme l‘avait fait la Bundesbank en 2002 à l‘occasion du remplacement du deutschemark par l‘euro.

Une décision sera sans doute prise début mai, lors d‘une réunion du Conseil des gouverneurs qui n‘aura pas pour objet la politique monétaire.

La BCE s‘est refusé à tout commentaire.

L‘Allemagne avait mis tout son poids dans la création de la coupure de 500 euros, censée se rapprocher de la valeur de l‘ancien billet de 1.000 mark et attestant surtout de la préférence qu‘ont les Allemands pour l‘argent liquide.

Le billet de 500 euros vaut plus de cinq fois le billet américain de 100 dollars et a été surnommé le “Ben Laden” pour son financement supposé du terrorisme et pour la difficulté qu‘il y a d‘en trouver.

Le 500 euros constituait près du tiers des 1.000 milliards d‘euros de billets en circulation l‘an passé, montrent des données de la BCE, dont un rapport de 2011 montrait toutefois que 56% des citoyens de l‘Union européenne (UE) n‘en avaient jamais vus.

La raison en est que ce billet se thésaurise plus qu‘il ne sert de moyen de paiement.

Il n‘existe aucune donnée officielle sur l‘usage du billet de 500 euros par le grand banditisme. Pourtant, dans un rapport de 2015, Europol estimait qu‘il fallait cesser d‘imprimer ce billet à moins de pouvoir prouver son usage légitime.

“Tant qu‘il existe des témoignages crédibles d‘usage illicite du billet de 500, la BCE a le devoir moral de réagir”, a dit l‘une des sources.

D‘autres mettent en avant la valeur de bas-de-laine de la coupure de 500 euros, surtout lorsque les dépôts bancaires ne sont pas rémunérés, lorsque des banques sont en difficulté et que les marchés financiers sont troublés.

Ils font enfin valoir que les paiements électroniques sont beaucoup moins discrets que ceux réalisés en argent liquide. (Wilfrid Exbrayat pour le service français, édité par Marc Joanny)

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