5 février 2014 / 11:50 / il y a 4 ans

Recul inquiétant de la consommation dans la zone euro

Décembre a été un mauvais mois pour les ventes au détail dans la zone euro, la demande ayant fortement diminué alors qu'elle était attendue en hausse, augmentant d'autant le risque de déflation. Les ventes au détail ont baissé de 1% par rapport à décembre 2012. /Photo d'archives/Issei Kato

par Robin Emmott

BRUXELLES (Reuters) - Décembre a été un mauvais mois pour les ventes au détail dans la zone euro, la demande ayant fortement diminué alors qu'elle était attendue en hausse, augmentant d'autant le risque de déflation.

Les ventes au détail ont baissé de 1% en décembre par rapport à décembre 2012, selon les données publiées par Eurostat mercredi, alors que les économistes interrogés par Reuters prévoyaient en moyenne une hausse de 1,5%.

Par rapport à novembre, les ventes accusent un repli de 1,6%, bien plus important que celui de 0,5% anticipé par les économistes.

En dépit de signes de redressement, la baisse de la demande de biens de consommation fait suite à un fléchissement inattendu de l'inflation non loin d'un plancher de quatre ans dans la zone euro en janvier, au taux de 0,7%, ce qui est bien inférieur à l'objectif de la Banque centrale européenne (BCE) qui est d'un peu moins de 2%.

La consommation est la maillon faible du redressement de la zone euro après une récession sans précédent, le consommateur hésitant à acheter en une époque de chômage record. Cet état de fait pourrait inciter les magasins à réduire encore leurs prix pour attirer à nouveau le chaland, et les enquêtes PMI publiées mercredi également par la société d'études Markit ont montré que les entreprises de la zone euro ont réduit globalement leurs prix en janvier pour le 22e mois consécutif.

Le risque serait alors que les ménages soient tentés de se retenir un peu plus d'acheter, dans l'espoir de réaliser des affaires encore meilleures, poussant les entreprises à baisser toujours plus leurs prix - ce qui enclencherait une véritable spirale déflationniste.

LA BCE ATTENDUE JEUDI

Dans ce contexte, de plus en plus d'économistes voient la Banque centrale européenne (BCE) intervenir peut-être dès sa réunion monétaire de jeudi, même si la zone euro est encore loin d'être dans la situation déflationniste qu'a connu le Japon dans les années 90.

En dehors d'une baisse des taux pure et simple, la BCE peut également agir en proposant aux banques de nouveaux financements à long terme dits LTRO ou en se lançant dans un programme de rachat d'actifs à l'américaine.

Toutefois, les banquiers centraux de la BCE ont un horizon de moyen terme en ligne de mire sans se laisser influencer par des variations de prix de court terme, ce qui selon certains économistes lui donne du temps.

"Certains prévoient une action sur les taux, d'autres sur la liquidité et d'autres enfin n'attendent rien, dont nous", dit Greg Fuzesi (JPMorgan). "C'est très serré mais nous aimerions souligner que le débat se focalise sur des choix qui n'auraient qu'un impact limité sur l'économie".

Si le consommateur de la zone euro fait grise mine c'est parce qu'il se ressent encore des effets des crises de la dette et du secteur bancaire dans la région.

Même les dépenses alimentaires ont diminué à Noël par rapport à l'année d'avant, signe que les ménages ont peut-être brûlé la plus grande partie d'une épargne qui leur avait permis de traverser la crise.

Les achats en ligne ont continué toutefois d'augmenter, les internautes étant à l'affût des bonnes affaires sur le net, mais les dépenses dans l'ensemble ont diminué sur tous les fronts, carburants inclus.

Wilfrid Exbrayat pour le service français, édité par Véronique Tison

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