25 mai 2009 / 12:51 / il y a 8 ans

Bharti et MTN discutent à nouveau d'une fusion

par Devidutta Tripathy et Gugulakhe Lourie

NEW DELHI/JOHANNESBURG (Reuters) - L'opérateur de télécommunications indien Bharti Airtel et le sud-africain MTN ont repris des discussions en vue de créer un géant des télécoms pesant 61 milliards de dollars, présent en Afrique, Asie et au Moyen-Orient.

Des discussions en vue d'un rapprochement des deux groupes avaient échoué il y a un an en raison de différends sur le contrôle du futur ensemble.

Bharti et MTN ont précisé lundi que l'opération prévue dans un premier temps, valorisée à plus de 23 milliards de dollars (16,4 milliards d'euros), permettrait à Bharti de prendre 49% de MTN tandis que ce dernier acquerrait 36% du groupe indien. Les transactions croisées seraient payées en titre et numéraire.

Aux cours de Bourse de lundi, Bharti valait près de 39 milliards de dollars et MTN environ 28 milliards, selon des données Reuters.

Bharti est le premier opérateur indien de téléphonie mobile, tandis que MTN est présent sur 21 marchés en Afrique et au Moyen-Orient, notamment dans des pays au fort potentiel de croissance comme l'Iran, l'Afghanistan et le Soudan.

"L'objectif stratégique plus large serait de mener une fusion totale entre MTN et Bharti dès que cela serait faisable, pour créer un opérateur mobile leader sur les marchés émergents, avec aujourd'hui un chiffre d'affaires combiné de plus de 20 milliards de dollars et une base de plus de 200 millions de clients", écrivent les deux groupes dans des communiqués séparés.

Si l'opération aboutit, il s'agira de la plus importante au monde, hors secteur de la pharmacie, engagée cette année, selon des données de Thomson Reuters.

Il s'agirait aussi de la plus grosse opération transfrontalière à ce jour pour un groupe indien, une transaction presque deux fois plus importante que l'acquisition par Tata Steel du sidérurgiste britannique Corus en 2006, pour environ 13 milliards de dollars.

Certains analystes doutent cependant encore que l'opération aboutisse. Bharti et MTN ont précisé que les discussions n'en étaient qu'à un stade préliminaire et qu'elles restaient exclusives jusqu'au 31 juillet.

DANS LE TOP 10 MONDIAL

"L'opération a encore un long chemin à parcourir avant d'aboutir", estime Jan Meintjes, analyste du secteur des télécoms chez Gryphon Asset Management, au Cap, en Afrique du Sud. "Je pense que de sérieuses questions demeurent concernant les sphères d'influence des deux groupes et leurs équipes de directions".

L'entité combinée MTN-Bharti figurerait parmi les dix premiers opérateurs télécoms mondiaux en terme de nombre d'abonnés, chacun d'eux en comptant environ 100 millions.

Bharti avait mis fin à ses discussions avec MTN l'année dernière alors que le groupe sud-africain proposait une structure qui aurait fait de Bharti une filiale de MTN.

MTN a également approché Reliance Communications, compatriote et concurrent de Bharti, mais ces négociations ont elles aussi échoué.

Pour Sanjay Chawla, analyste télécoms chez Anand Rathi Securities, le nouveau projet semble davantage réalisable. "Comparé à l'année dernière, la structure de l'accord semble raisonnable et, par conséquent, le risque qu'il n'aboutisse pas est faible", explique-t-il.

"MTN génère en outre un cash flow positif et verse un dividende. C'est donc un actif moins cher et cela semble être un accord plutôt bon pour Bharti", ajoute Rathi.

Certains analystes indiens estiment de leur côté que Bharti ne se serait pas embarqué dans de nouvelles discussions à moins d'avoir réglé les questions relatives au contrôle du nouvel ensemble.

Singapore Telecommunications, premier groupe téléphonique d'Asie du Sud-Est, qui détient près de 31% de Bharti, resterait un partenaire stratégique et un gros actionnaire de l'indien, a déclaré une porte-parole.

Anshuman Daga, avec C.J. Kunchria à New Delhi, version française Stanislas Dembinski, édité par Marc Angrand

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