21 janvier 2009 / 16:21 / il y a 9 ans

LEAD 1 GM cède à Toyota le titre de premier constructeur mondial

DETROIT, 21 janvier (Reuters) - General Motors (GM.N) a annoncé mercredi une chute de 11% de ses ventes mondiales en 2008, qui permet à Toyota Motor (7203.T) de lui ravir le titre de premier constructeur automobile du monde, après 77 ans de règne. Le groupe américain, frappé de plein fouet par la crise du crédit et la chute du marché automobile, a reçu 13,4 milliards de dollars de soutiens financiers de l'Etat fédéral ces dernières semaines.

Il a vendu 8,35 millions de véhicules en 2008, soit environ un million de moins que l'année précédente. De son côté Toyota a annoncé mardi avoir vendu 8,97 millions d'unités sur l'année écoulée, un chiffre en recul de 4%.

Les deux groupes ont tenté de minimiser la signification de ce changement symbolique au palmarès mondial des constructeurs.

"La part de marché ne paie pas toujours les factures", a résumé Don Esmond, vice-président de la filiale américaine du groupe nippon, lors d'une conférence sur le secteur.

Il a ajouté s'attendre à un premier semestre 2009 "très dur" et à une "légère" amélioration au second.

De son côté, Mike DiGiovanni, chargé de l'analyse des ventes chez GM, a reconnu pour sa part que 2009 débutait sur une note peu encourageante aux Etats-Unis, le premier débouché mondial.

Les ventes sur le marché américain pourraient ainsi tomber en janvier sous le seuil de 10 millions d'unités en rythme annualisé, contre 10,3 millions en décembre, a-t-il ajouté, en raison notamment de l'effondrement des ventes aux loueurs de voitures.

Or GM a fixé à 10,5 millions d'unités l'objectif de base du plan de redressement qu'il doit soumettre le mois prochain aux autorités américaines.

LA SURVIE AVANT LA FIERTÉ

DiGiovanni a estimé que les mesures de relance mises en oeuvre aux Etats-Unis, en Chine et ailleurs devraient soutenir la demande de voitures au second semestre de cette année.

"Nous avons le sentiment d'avoir survécu à une horrible tempête et nous sommes prudemment optimistes sur notre capacité à stabiliser la situation et à renouer avec la croissance en 2009", a-t-il ajouté.

L'année 2007, pas encore réellement affectée par la crise, s'était soldée par un match quasi-nul: GM avait vendu 9,369 millions de véhicules, en incluant la coentreprise chinoise SAIC-GM-Wuling, dans laquelle le groupe est minoritaire, contre 9,366 millions pour Toyota.

Le P-DG de GM Rick Wagoner s'était dans le passé dit déterminé à défendre la couronne de premier constructeur mondial de la société, un motif de fierté selon lui.

Mais alors que son groupe est de plus en plus dépendant du soutien financier de l'Etat pour éviter un dépôt de bilan, cette préoccupation est visiblement passée au second plan.

Le directeur général adjoint Fritz Henderson a ainsi reconnu mardi que le groupe était contraint de choisir d'autres critères pour juger de la réussite de ses restructurations.

"J'ai bien noté qu'ils nous avaient dépassé depuis longtemps par la capitalisation boursière, la rentabilité et le cash-flow", a-t-il dit à propos de Toyota.

Sur la base des derniers cours de clôture, GM pèse à peine plus de deux milliards de dollars en Bourse, contre plus de 117 milliards pour Toyota.

Sur les 8,35 millions de véhicules écoulés dans le monde l'an passé, GM en a vendu 5,37 millions en dehors des Etats-Unis.

Ses ventes en volume ont augmenté de 3% dans la région Asie-Pacifique - et de 6% en Chine - alors qu'elles ont diminué de 21% en Amérique du Nord.

Pour le seul quatrième trimestre, les ventes ont représenté 1,70 million de véhicules, soit 26% de moins qu'au trimestre comparable de 2007.

Poornima Gupta et Soyoung Kim, version française Wilfrid Exbrayat et Marc Angrand

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