29 avril 2010 / 06:46 / il y a 7 ans

LEAD 2 Unilever - La priorité aux volumes a payé au T1

* Croissance organique de 4,1% au T1 (consensus 3,2%)

* Les volumes en hausse pour le 4e trimestre consécutif

* Des signes de reprise, les marchés émergents en pointe

* Le cours de l'action grimpe

par David Jones

LONDRES, 29 avril (Reuters) - Le géant des produits de grande consommation Unilever (ULVR.L)(UNc.AS) a publié jeudi des résultats supérieurs aux attentes, la priorité donnée à l'augmentation des volumes ayant une nouvelle fois porté ses fruits en soutenant la croissance organique, grâce notamment au dynamisme des marchés émergents.

Le directeur général du groupe anglo-néerlandais, Paul Polman, peut ainsi se targuer d'un quatrième trimestre consécutif de croissance des volumes, favorisée par sa stratégie de baisses de prix et d'augmentation des dépenses de marketing et de publicité.

Et malgré la faiblesse de la reprise économique en Europe et l'intensification de la concurrence, il continue de viser une croissance des volumes et une amélioration des marges sur l'ensemble de 2010.

Les marchés émergents ont brillé au premier trimestre, les ventes en Asie, Afrique et Europe orientale progressant de 7,6%, et l'Amérique latine enregistrant une croissance supérieure à 10%.

Unilever réalise la moitié de son chiffre d'affaires et de son bénéfice sur ces marchés, une exposition supérieure à celle de ses principaux concurrents.

"Nous observons les premiers signes de reprise économique mais les économies restent affaiblies et la concurrence reste acharnée, et nous risquons une détérioration du climat pendant le reste de l'année", a déclaré le directeur financier, Jean-Marc Huet, lors d'une téléconférence.

Il a notamment évoqué le risque d'une hausse des coûts de matières premières au second semestre, notamment pour le thé, le lait et le pétrole brut. Malgré ces perspectives, Unilever maintient sa prévision d'une inflation de 2% à 3% des prix des matières premières cette année, a-t-il précisé.

MIEUX QUE NESTLE ET DANONE EN VOLUMES

Le groupe anglo-néerlandais, numéro trois mondial de l'alimentation et des produits de grande consommation, possède des marques aussi diverses que les soupes Knorr, les glaces Ben & Jerry's et les savons Dove.

La croissance organique de 4,1% des ventes au premier trimestre dépasse le chiffre de 3,2% attendu en moyenne par 10 analystes financiers interrogés par Reuters, et celui de 3,5% enregistré sur l'ensemble de 2009.

"Unilever a dévoilé un ensemble de chiffres solides qui démontre que la reprise est engagée", a commenté Sara Welford, analyste de Citi.

A la Bourse de Londres, l'action Unilever gagnait 3,6% à 19,85 livres vers 9h00 GMT. Le titre a surperformé l'indice FTSE 100 .FTSE et le Stoxx paneuropéen de l'alimentation et des boissons .SX3P de 6% depuis le début de l'année.

Les ventes en volumes ont progressé de 7,6% sur janvier-mars, tandis que les prix ont baissé en moyenne de 3,3%. Les analystes attendaient une hausse de 5,2% seulement des volumes.

Nestlé NESN.VX et Danone (DANO.PA) ont pour leur part fait état de croissances organiques de 6,5% et 7% respectivement, mais la hausse des volumes d'Unilever dépasse celle de 4,8% affichée par le suisse. Danone, lui, a vu ses ventes en volume progresser de 10,8%. (voir [ID:nLDE63D1R6])

Les activités d'Unilever en Europe de l'Ouest n'affichent qu'une croissance symbolique de 0,2%, malgré une progression de 4% des volumes, soutenue par de nouveaux produits.

Le bénéfice par action courant a augmenté de 32% au premier trimestre, à 0,34 euro, contre 0,32 euro attendu par le marché selon Thomson Reuters I/B/E/S.

La marge d'exploitation du groupe a augmenté de 60 points de base, à 15,2%, grâce à la réduction des coûts engagée et à de moindres coûts de matières premières.

Marc Angrand pour le service français, édité par Dominique Rodriguez

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