February 11, 2010 / 7:41 AM / in 7 years

LEAD 1 Rio Tinto, prudemment optimiste, réduit son dividende

5 MINUTES DE LECTURE

* Bénéfice S2 -23% à $3,733 mds, au-dessus du consensus

* Reprise du dividende, mais réduit de 19%

* Rio prévoit une poursuite de la remontée des prix des matières premières

MELBOURNE, 11 février (Reuters) - Le géant minier Rio Tinto (RIO.L)(RIO.AX) a adopté jeudi le même ton prudent que son grand concurrent BHP Billiton (BLT.L)BP.AX pour évoquer les perspectives de reprise en 2010, après avoir réduit son dividende et publié son plus mauvais bénéfice semestriel depuis trois ans.

Ses résultats n'en dépassent pas moins les attentes des analystes, grâce à des réductions de coûts de 2,6 milliards de dollars (1,89 milliard d'euros).

Le numéro trois mondial du secteur minier derrière BHP Billiton et le brésilien Vale (VALE5.SA) a déjà bénéficié du début de reprise des cours des ressources de base mais il a averti jeudi que ceux-ci pourraient être volatils cette année car ils dépendront du retrait des mesures de soutien à l'économie mises en oeuvre par les gouvernements.

"Nous pensons que les facteurs qui ont favorisé la reprise des prix en 2009 vont se maintenir en 2010", a déclaré le président du groupe, Jan du Plessis, dans un communiqué.

Rio a vécu une année 2009 agitée, à cause de la crise mais aussi en raison de l'abandon du projet d'alliance avec le chinois Chinalco, qui l'a conduit à vendre des actifs et à procéder à une augmentation de capital.

Ces opérations lui ont permis de diviser par deux son endettement, qui avait culminé à 40 milliards de dollars, et à rapprocher ses activités de minerai de fer de celle de BHP, qui avait un temps envisagé de le racheter via une OPA hostile.

Le semestre juillet-décembre se solde pour Rio par une baisse de 23% du bénéfice courant à 3,733 milliards de dollars (2,7 milliards d'euros), contre 4,829 milliards un an plus tôt.

Les analystes anticipaient un résultat semestriel de 3,08 milliards de dollars selon le consensus Thomson Reuters I/B/E/S.

Alors qu'il avait renoncé à tout acompte sur dividende, Rio paiera un solde de 45 cents par action, contre 55,6 cents au titre du second semestre 2008.

Les profits annuels de la principale division, celle de minerai de fer, ont chuté de 31% à 4,1 milliards de dollars, en raison de la baisse des prix des grands contrats d'approvisionnement concédée pendant la crise.

Les activités d'aluminium ont quant à elles subi des pertes, tandis que les profits de la division cuivre progressaient de 17%.

Les relations de Rio avec son plus gros client, la Chine, se sont tendues ces derniers mois, en raison de la rupture de l'accord conclu en vue d'une alliance de 19,5 milliards de dollars avec Chinalco et de l'arrestation par Pékin de quatre salariés du groupe, inculpés formellement mercredi de corruption et de vol de données commerciales confidentielles.

Pour tenter de résoudre ce différend, qui complique les négociations sur le prix du minerai de fer, Rio a nommé récemment à la tête de ses activités chinoises Ian Bauert, qui parle couramment le mandarin.

Mercredi, BHP Billiton a publié son plus mauvais bénéfice semestriel depuis quatre ans et s'est montré prudent quant à ses perspectives de résultats, en évoquant le durcissement monétaire en Chine et le ralentissement du crédit aux secteurs les plus demandeurs de matières premières en République populaire, des facteurs susceptibles de peser sur la demande. [ID:nLDE6190E1]

En Bourse, l'action Rio a perdu plus de 9% depuis le 1er janvier et a touché la semaine dernière un plus bas de 13 semaines. Le titre BHP, lui, accuse un repli de 7,5% depuis le début de l'année.

Sonali Paul, version française Marc Angrand

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