October 4, 2011 / 6:14 PM / 6 years ago

La voiture électrique, aubaine pour la pile à combustible

5 MINUTES DE LECTURE

* Nouvelle jeunesse pour une technologie inventée au 19e siècle

* La pile à combustible utilise de l'hydrogène, rejette de l'eau

* Un marché évalué à 100 milliards d'euros si 10% du parc est équipé

par Gilles Guillaume et Caroline Jacobs

MARCOUSSIS, Essonne, 4 octobre (Reuters) - Le marché de la voiture électrique pourrait être une aubaine pour la pile à combustible, une technologie née au 19e siècle utilisant l'hydrogène et donc aux vertus a priori écologiques puisqu'elle ne produit au final... que de l'eau.

Cantonnée jusqu'ici à des usages relativement confidentiels - pour des missions spatiales, sur des tournages en lieu et place de groupes électrogènes ou pour des parcs de chariots élévateurs - la pile à combustible pourrait maintenant décoller grâce à cette mutation sans précédent que connaît l'automobile et qui pourrait lui donner une deuxième jeunesse.

"La vraie révolution, c'est l'arrivée de l'électricité dans l'automobile, une excellente nouvelle pour l'hydrogène", a déclaré Benoît Potier, PDG d'Air Liquide , leader mondial des gaz industriels, en marge d'une présentation de voitures équipées de ces piles de la taille d'un petit moteur thermique, qui fabriquent du courant à partir d'hydrogène et d'oxygène.

Les défauts les plus criants de cette technologie, qui avaient limité son essor initial, ont été pour la plupart corrigés : la pile est moins sujette à l'oxydation, qui réduit sa durée de vie, et l'hydrogène peut être désormais stocké dans des réservoirs en composite supportant une pression de 700 bars, ce qui permet de réduire son volume et de stocker la bonbonne sous le siège arrière.

Un plein d'hydrogène offre par ailleurs une autonomie de 500 kilomètres - contre 200 kilomètres environ pour un véhicule électrique classique - pour un temps passé à la pompe et un prix similaires à un carburant traditionnel.

Les véhicules électriques qui devraient commencer à débarquer fin 2011 sont néanmoins pour le moment tous équipés de batteries à recharger sur le secteur. La pile à combustible apporterait pourtant une réponse à l'un des principaux défauts du véhicule électrique actuel: son autonomie est réduite et le temps de charge bien plus long que pour faire un plein d'essence sur une voiture classique.

INDISPENSABLE DÉVELOPPEMENT DU RÉSEAU

"On est bloqué d'un côté par l'autonomie, bloqué de l'autre, côté thermique, par les émissions, la solution qui se place au milieu, c'est l'hydrogène", a plaidé Benoît Potier.

Cette technologie fait toutefois encore peur, en raison de son degré d'inflammabilité élevé. La filière souligne toutefois qu'étant plus léger que l'air, ce gaz se dissipe plus rapidement que les vapeurs d'essence et de diesel ou que le gaz naturel en cas de fuite.

Reste que pour se développer dans l'automobile, cette technologie manque encore d'un réseau de pompes à hydrogène dans les stations service. Les pays les plus avancés en la matière sont les Etats-Unis, l'Allemagne et le Japon, et Air Liquide a lancé un appel aux pouvoirs publics français pour que l'Hexagone emboîte le pas à son voisin allemand.

Air Liquide a réalisé 1,4 milliard d'euros de chiffre d'affaires dans l'hydrogène en 2010, soit 10% environ de son CA total. Cette activité sert aujourd'hui surtout l'industrie du raffinage car le gaz permet aussi de retirer le souffre de l'essence, mais l'utilisation de l'hydrogène comme source d'énergie ferait entrer l'activité dans une autre dimension.

"Si 10% de ma flotte mondiale était convertie, on serait dans un marché de 100 milliards d'euros supplémentaires", se prend à rêver Benoît Potier. (Edité par Dominique Rodriguez)

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