June 2, 2008 / 1:59 PM / 9 years ago

LEAD 1 Wachovia limoge son DG après l'accroissement des pertes

5 MINUTES DE LECTURE

par Jonathan Stempel

BANGALORE, 2 juin (Reuters) - Wachovia WB.N, quatrième banque des États-Unis, a annoncé lundi le limogeage de son directeur général Ken Thompson au terme d'une série de d'échecs qui ont pesé sur la performance du groupe.

Le rachat en octobre 2006, pour 24,2 milliards de dollars (15,6 milliards d'euros), du spécialiste californien de prêts immobiliers Golden West Financial a en particulier été jugé inopportun par les investisseurs et finalement par Thompson lui-même. Cette opération est intervenue quelques mois avant l'éclatement de la crise immobilière aux Etats-Unis alors que le prix de cet actif était au plus haut.

Wachovia a indiqué que Thompson allait quitter ses fonctions à la demande du conseil d'administration. Lanty Smith, président de la banque, assurera l'intérim.

Ben Jenkins, vice-président du groupe et patron de la branche de banque de détail et de banque d'affaires, a été nommé directeur général adjoint par intérim.

Smith a précisé que la banque n'était "absolument pas" dans une situation de crise actuellement et qu'il n'y avait "pas de nouveau problème" à annoncer, à l'occasion du départ de Thompson.

"Nous ne pensons certainement pas" que la banque va devoir lever de nouveaux capitaux en 2008 mais "il ne faut jamais dire jamais", a ajouté Smith.

Thompson était directeur général depuis avril 2000 et président jusqu'en avril dernier, depuis cinq ans. Il rejoint la liste des patrons de banques ayant perdu leur travail depuis le début de la crise mondiale du crédit l'été dernier, comme Charles Prince, de Citigroup (C.N) et Stanley O'Neal, de Merrill Lynch MER.N.

"Il y a eu un flot régulier de mauvaises nouvelles, qui ont dû réduire la confiance dans le contrôle sur le groupe", estime Kevin Fitzsimmons, analyste chez Sandler O'Neal & Partners. "Il y a peut-être aussi le sentiment que la crédibilité de Ken (Thompson) a pu être entamée auprès des investisseurs, au point que le conseil d'administration a décidé qu'il valait mieux changer de tête".

Le titre Wachovia cédait 2,52% à 23,20 dollars lundi vers 13h45 GMT sur le Nyse.

Reduction Du Dividende

Des pertes accrues avaient conduit en avril Wachovia à lever 8,05 milliards de dollars de capitaux et à réduire son dividende de 41%.

La banque a presque doublé ses pertes au premier trimestre, à 708 millions de dollars, en raison de dépréciations d'actifs liés à des polices d'assurance. Wachovia a aussi annoncé qu'elle pourrait provisionner une charge d'un milliard de dollars après une décision d'un tribunal fédéral américain concernant des baux.

Le Wall Street Journal a par ailleurs rapporté que des procureurs fédéraux enquêtaient sur la banque au sujet d'un éventuel blanchiment d'argent de la drogue de la part de sociétés colombiennes et mexicaines de transfert de fonds.

Des pertes liées à des prêts immobiliers à taux variable ont conduit à un quadruplement des actifs non performants de la banque sur un an, à 8,37 milliards de dollars.

Wachovia a aussi souffert de l'exposition de sa banque d'investissement à des produits structurés et à de l'immobilier commercial.

La capitalisation boursière de Wachovia a été divisée par deux depuis deux ans: elle était de 96 milliards de dollars à l'annonce du lancement du rachat de Golden West en mai 2006 et seulement de 47,4 milliards vendredi dernier.

"Wachovia a perdu énormément de capitalisation boursière et cela s'explique en partie par la façon dont elle a structuré son activité", estime Fitzsimmons, qui reste à "conserver" sur Wachovia.

"A l'heure actuelle, Wachovia doit traiter avec vigueur les problèmes en Californie. De nombreux investisseurs considèrent que Ken (Thompson) a racheté Golden West alors qu'elle était au plus haut et que cela a été dur à avaler", ajoute-t-il./GG/SD

Jonathan Stempel, version française Gilles Guillaume et Stanislas Dembinski

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