March 9, 2016 / 7:49 AM / a year ago

United Airlines face à la fronde d'actionnaires activistes

3 MINUTES DE LECTURE

par Alwyn Scott et Michael Flaherty

9 mars (Reuters) - Deux fonds d'investissement actionnaires d'United Continental Holdings ont ouvert les hostilités mardi en vue de remanier le conseil d'administration de la société contrôlant la compagnie aérienne United Airlines, dont les performances laissent à désirer.

PAR Capital Management et Altimeter Capital Management, qui détiennent ensemble 7,1% du capital de la deuxième compagnie aérienne américaine, dénoncent l'incompétence de son conseil d'administration, cause d'une "inexcusable sous-performance".

"Nous pensons que nos conclusions sont partagées par bon nombre des actionnaires, des clients et des plus de 80.000 salariés dévoués", disent les fonds, dans une lettre adressée au conseil d'administration.

United est à la traîne de ses concurrentes depuis sa fusion avec Continental Airlines en 2010, affectée entre autres choses par une séries d'incidents informatiques, par un moral au plus bas chez son personnel et par une performance financière qui pâlit face à la concurrence.

Les deux fonds proposent leurs propres candidats au conseil d'administration d'United, dont Gordon Bethune, fameux pour avoir redressé la compagnie aérienne Continental de 1994 à son départ à la retraite en 2004.

L'assemblée générale annuelle d'United est prévue en juin.

L'action United Continental a clôturé mardi en baisse de 2,2% à 56,34 dollars, le compartiment des compagnies aériennes ayant subi des dégagements généralisés.

Le directeur général Oscar Munoz a exhorté le personnel à faire son possible pour améliorer la situation de la compagnie aérienne, qui de fait allait mieux à la fin de l'année dernière après des années de performances médiocres.

Le syndicat des personnels de bord et celui des techniciens ont apporté leur soutien à Oscar Munoz.

Les deux fonds sont entrés au capital d'United en 2015 et les discussions avec la direction ont pris de l'ampleur vers la fin de l'an passé, selon une source proche du dossier.

Les fonds n'ont pas répondu aux sollicitations de commentaires.

La compagnie aérienne a déjà procédé à des changements au sein de son conseil d'administration et revu en hausse un programme de rachat d'actions mais, pour les fonds activistes, c'est insuffisant.

"L'initiative désespérée d'hier -- se contenter d'ajouter trois personnes à un conseil qui compte dorénavant 15 membres -- atteste du cynisme d'un conseil d'administration aux abois qui ne cherche qu'à conserver le pouvoir", a dit Brad Gerstner, fondateur du fonds Altimeter et qui figure au nombre des candidats avancés par les fonds. (Wilfrid Exbrayat pour le service français, édité par Marc Joanny)

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