Une sonde de la Nasa entame son voyage vers un astéroïde

vendredi 9 septembre 2016 02h46
 

CAP CANAVERAL, Floride, 9 septembre (Reuters) - Une fusée Atlas V a décollé de Floride jeudi, emportant avec elle une sonde spatiale dont la mission sera de prélever et de ramener sur Terre des échantillons du sol d'un astéroïde, dans l'espoir d'en apprendre plus sur les origines de la vie sur notre planète.

La vaisseau a été lancé à 19h05 (23h05 GMT) de la base de Cap Canaveral. Perchée au bout de la fusée de près de 60 mètres, la sonde OSIRIS-REx, construite par Lockheed Martin est chargée d'une mission de sept ans.

Le lanceur United Launch Alliance a été construit dans le cadre d'un partenariat entre Lockheed et Boeing.

Deux années devraient s'écouler avant que la sonde, qui pèse 1,5 tonne et fonctionne à l'énergie solaire, atteigne sa destination, une masse rocheuse noire d'un diamètre d'environ 500 mètres, l'astéroïde Bénou, qui a sensiblement la même orbite que la Terre autour du soleil.

Les scientifiques pensent l'astéroïde couvert de composants organiques datant des premiers jours d'existence du système solaire.

"On peut voir ces astéroïdes comme des usines chimiques prébiotiques qui produisaient des morceaux de vie il y a 4,5 milliards d'années, avant la formation de la Terre et le début de la vie ici", a dit l'astrobiologiste de la Nasa Daniel Glavin peu avant le lancement.

OSIRIS-REx devrait atteindre la banlieue de Bénou en août 2018 et se placer en orbite autour de l'astéroïde afin de dresser pendant deux ans la carte de sa surface et faire l'inventaire de ses caractéristiques chimiques et minérales.

Le scientifiques sélectionneront ensuite un site propice au prélèvement d'échantillon et enverront la sonde se rapprocher de la surface de Bénou. Elle déploiera alors son bras automatique, long de 3,4 mètres pour toucher le sol de l'astéroïde.

Après propulsion d'un nuage d'azote, qui enverra voler des gravillons et des fragments de sol, au moins 60 grammes de matière, ou "régolithe", seront collectés avant qu'OSIRIS-REx n'entame le voyage retour vers la Terre.   Suite...