8 mars 2012 / 07:13 / dans 6 ans

Free donne priorité au déploiement de son réseau mobile en 2012

<p>Xavier Niel, le patron d'Iliad, maison-m&egrave;re de Free. Free a am&eacute;lior&eacute; le chiffre d'affaires et le r&eacute;sultat op&eacute;rationnel de son activit&eacute; fixe l'an dernier tout en acc&eacute;l&eacute;rant les investissements dans son service mobile. La maison-m&egrave;re Iliad ne donne pas de chiffre dans son communiqu&eacute; de r&eacute;sultats publi&eacute; jeudi, faisant seulement &eacute;tat d'un "immense succ&egrave;s" commercial de son activit&eacute; mobile d&eacute;but 2012. /Photo prise le 10 janvier 2012/REUTERS/Beno&icirc;t Tessier</p>

par Gwénaëlle Barzic et Leila Abboud

PARIS (Reuters) - Free a fait état jeudi d‘un “immense succès” commercial pour son offre mobile lancée en début d‘année, mais sans donner le nombre de ses abonnés, et a promis d‘accélérer le déploiement de son réseau qui fait l‘objet de nombreuses controverses.

Le fournisseur d‘accès à internet a fait en janvier une entrée spectaculaire sur le marché français du mobile avec des offres à prix cassés, obligeant ses concurrents à baisser une partie de leurs tarifs pour tenter d‘endiguer l‘exode de leurs abonnés.

Les spéculations vont bon train, depuis, sur le nombre d‘abonnés attirés par le quatrième entrant, estimé récemment à 1,5 million par le PDG de France Télécom.

“Je ne crois pas qu‘il ait existé un opérateur dans le monde qui ait pris autant d‘abonnés en aussi peu de temps quel que soit le pays”, a déclaré le fondateur d‘Iliad Xavier Niel lors d‘un point presse, sans fournir le chiffre tant attendu.

Le directeur financier, Thomas Reynaud, qui évoque pour sa part un “immense succès” commercial, a précisé que des résultats chiffrés seraient dévoilés en mai à l‘occasion de la publication des chiffres du premier trimestre.

Le groupe se fixe pour priorité d‘accélérer le déploiement de son réseau mobile en vue de disposer de 2.500 antennes actives d‘ici la fin de l‘année, contre un millier actuellement.

Près de 250 millions d‘euros d‘investissements supplémentaires devraient ainsi être engagés en 2012, a précisé Iliad, réaffirmant son objectif d‘investir au total un milliard d‘euros dans son réseau d‘ici à 2018.

“Si on avait la possibilité d‘avoir tous les points hauts dès demain en dépensant un milliard d‘euros, on s‘empresserait de le faire”, a précisé Xavier Niel, ajoutant que le groupe devait composer, pour déployer son réseau, avec les réglementations locales et parfois les contestations de certaines collectivités.

FREE BALAIE LES CRITIQUES SUR SON RÉSEAU

La qualité du réseau de Free Mobile a été la cible de critiques récurrentes depuis son lancement, le nouvel entrant étant soupçonné par certains d’“éteindre” ses antennes pour se reposer sur le réseau de France Télécom avec lequel il a conclu un contrat d‘itinérance.

Ce feuilleton à rebondissements a conduit le gendarme des télécoms à mener une deuxième inspection du réseau de Free Mobile qui a démontré, selon l‘Arcep, que ce dernier respectait ses engagements.

S‘estimant victime d‘une “campagne de dénigrement orchestrée”, le groupe a balayé jeudi les critiques et prévenu qu‘il attaquerait désormais en justice “toute personne dénigrant la réalité de sa couverture ou de ses investissements”.

Thomas Reynaud a reconnu qu‘environ 90% du trafic de Free mobile passait actuellement par le réseau de l‘opérateur historique mais il a rappelé que le déploiement du nouveau réseau n‘en était encore qu’à ses débuts.

“Notre priorité en 2012, c‘est de faire un maximum d‘abonnés dans le mobile et de déployer le réseau le plus vite possible”, a-t-il dit, ajoutant qu‘il était trop tôt pour dire si le groupe devrait débourser davantage que le milliard d‘euros initialement prévu dans le contrat d‘itinérance avec France Télécom.

A 14h15, le titre évolue à l’équilibre alors que l‘indice sectoriel européen prend 0,5% dans le même temps.

REPLI DU RÉSULTAT NET EN 2011

Les investissements d‘ensemble du groupe ont bondi de près de 50% l‘an dernier pour atteindre 1,2 milliard d‘euros, sous l‘effet notamment du déploiement de la nouvelle Freebox Révolution et de l‘acquisition de fréquences “4G”.

Cette forte hausse a pesé sur le flux de trésorerie libre d‘Iliad qui ressort à -413 millions d‘euros sur l‘ensemble de 2011 tandis que le résultat net hors exceptionnels a reculé de 7% à 255 millions d‘euros.

Pour 2012, le groupe a dit viser une forte augmentation du chiffre d‘affaires avec une croissance de plus de 5% dans le fixe mais sans fournir de prévision chiffrée pour le mobile.

Deux mois seulement après son lancement, le dernier né des opérateurs mobiles a d‘ores et déjà chamboulé le secteur français des télécoms.

SFR a déjà dit anticiper un recul de 12 à 15% de son résultat opérationnel (Ebitda) cette année tandis que Bouygues Telecom prévoit une baisse de 10% de son chiffre d‘affaires.

France Télécom n‘a pas fourni de prévision aussi détaillée mais table pour l‘ensemble du groupe sur un net recul de son cash flow opérationnel 2012 à 8 milliards d‘euros. L‘Ebitda de l‘opérateur historique devrait quant à lui diminuer d‘un milliard d‘euros cette année.

Stéphane Beyazian, analyste à Raymond James, estime que le revenu par abonné mobile devrait se contracter d‘un tiers en moyenne dans le secteur au cours des années à venir. La banque Nomura prévoit que le résultat opérationnel des activités mobiles des trois opérateurs historiques chute de 28% d‘ici 2015.

Avec Jean-Michel Belot, édité par Gilles Guillaume

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